Lo trataron de"tonto" por asegurar que el sistema inmunológico podía combatir el cáncer: ganó el Nobel y ha salvado miles de vidas

Era la víspera de Navidad de 1994 y James P. Allison estaba probando su teoría de que las células T, un tipo de glóbulo blanco que combate las infecciones virales y bacterianas, podrían ayudar al sistema inmunológico a combatir el cáncer.

Esa semana, estaba respaldando en un viaje por Europa a un asistente que había inyectado ratones cancerosos con un anticuerpo para activar las células T y atacar a los tumores. Los resultados fueron sorprendentes: todos los que recibieron el anticuerpo se volvieron libres de cáncer, mientras que los ratones que no recibieron el anticuerpo vieron crecer sus tumores hasta que finalmente murieron.

Allison repitió el experimento, pero esta vez, el cáncer no respondió. Allison se frustró. "Me dijeron "eres tonto, esto nunca va a funcionar","Esa fue algo que realmente me molestó". Pero cuando regresó cuatro días después para revisar los tumores en los ratones inyectados con el anticuerpo habían desaparecido totalmente. "Ese fue un verdadero punto de inflexión. Nunca esperé que eso sucediera. Tenía la noción de que si pudiéramos resolverlo, entonces podríamos tener una vacuna contra el cáncer".

Casi un cuarto de siglo más tarde, después de innumerables ensayos médicos, dudas de sus colegas e incertidumbre sobre si un producto basado en su descubrimiento estaría disponible para el público, Allison fue co-ganador del Premio Nobel en fisiología o medicina de 2018 por su trabajo sobre cómo usar el sistema inmunológico del cuerpo para combatir el cáncer. Hasta la fecha, Ipilimumab, conocido como "Ipi", y otros medicamentos inmuno-oncológicos han tratado a casi un millón de pacientes en todo el mundo.

Cuando Allison tenía 11 años, en Alice, Texas, a unas 45 millas al oeste de Corpus Christi, su madre, Constance, siempre estaba en la cama con quemaduras en el cuello. Ella estaba luchando contra el linfoma, y ​​las quemaduras eran de su radioterapia. Él le tomaba la mano a su madre sin entender qué la había enfermado tanto. "Entonces, un día, entré y me dijeron: 'Siéntate con tu madre'. Y murió en ese momento", dijo Allison, ahora presidente de inmunología en el MD Anderson Cancer Center de la Universidad de Texas en Houston. "Realmente no sabía de qué se trataba. La gente en esos días ni siquiera hablaba de cáncer. Sólo me enteré un par de años más tarde, cuando mi padre habló con mi hermano mayor ".

En el vacío creado por el fallecimiento de su madre, Allison, que se graduó de la escuela secundaria a los 16 años y defendió la teoría de la evolución contra maestros y legisladores escépticos, se dirigió a la ciencia. En 1977, Allison y un colega escribieron en una carta a la revista Nature que su investigación sobre las células T sugería que el sistema inmunológico no podía ser atacado por células cancerosas. Desde allí, fue de lugar en lugar a donde pudiera avanzar en su investigación sobre las células T, desde Austin y Berkeley, de California hasta Nueva York y Houston.

Allison mismo, se ha enfrentado al cáncer en etapa temprana tres veces. 

Después de publicar un artículo en 1996 basado en los hallazgos de sus células T dos años antes, los objetivos de Allison eran claros: crear el anticuerpo y convertirlo en un medicamento que podría funcionar de manera segura en humanos, y encontrar una manera de no sólo llegar a los ensayos clínicos sino también al mercado. Pero fue un ascenso cuesta arriba hacer de "Ipi" una realidad, que incluyó un estudio de cinco años y un riesgo financiero significativo para la compañía farmacéutica Bristol-Myers Squibb.

El 20% de esos pacientes se mantienen con vida al menos una década después del tratamiento, un salto significativo dado que el melanoma mata a casi la mitad de sus pacientes en un año. Pero la inmunoterapia no funciona para todos los cánceres, específicamente el glioblastoma, un cáncer cerebral o un cáncer pancreático, aseguró Allison. Desde que se aceptó "Ipi" en 2011, Allison ha recibido innumerables correos electrónicos o notas manuscritas, muchas de las personas que nunca ha conocido, y le agradecen por mantener a sus seres queridos con vida.

"Lo que realmente creo que debemos hacer es salir de nuestros silos", dijo Allison "Porque había tres pilares de la terapia contra el cáncer: radioterapia, cirugía y quimioterapia, y ahora hay un cuarto. La diferencia fundamental entre estos y la inmunología es que la inmunología es una adición unificadora, posiblemente sinérgica a las otras cosas ". Añadió:" Lo que se necesita para matar algunas células tumorales y dejar que el sistema inmunitario haga su trabajo es para los radioterapeutas y las personas que reciben quimioterapia. y las personas de moléculas pequeñas para decir: 'No necesitamos matar hasta la última célula cancerosa. Podemos dejar caer la cantidad, la duración y la terapia ".

Estaba en Nueva York, esperando lo que creía que era otra decepción por parte del comité del Nobel, que no lo había seleccionado en años anteriores cuando estaba en busca del premio. Estaba en Manhattan para apoyar a Sharma, que estaba en la ciudad para recibir un premio. "Yo solo era su adorno en el brazo", dijo. Haney acababa de terminar de filmar el documental el día anterior y le preguntó a su sujeto sobre sus posibilidades de ganar el premio.

"Estaba como, 'Estoy tan … harto de esto. Mañana, tengo que lidiar con eso otra vez", recordó Haney que dijo Allison. Y después también comentó. "Y luego, a las 5 de la mañana, aparecía champán en la maldita habitación del hotel".

Esa mañana, a Allison le entregaron un teléfono y le dijeron a alguien que quería felicitarlo. Fue el ex vicepresidente Joe Biden, cuyo hijo, Beau, murió de glioblastoma en 2015. "Estoy muy feliz por ti", le dijo Biden a Allison. "Te mereces el reconocimiento y ruego a Dios que vayas a salvar una gran cantidad de vidas".

Al regresar al MD Anderson en Houston días después, Allison recibió una recepción digna de un campeón del mundo: una banda de música que lo acompañaba al edificio, decenas de carteles que decían: "Nos has hecho sentir orgullosos" y cientos de personas que se alinean en los pasillos para tener la oportunidad de estrechar su mano o tomarse una foto con él. "No es una historia terminada, por cierto. Tenemos mucho más trabajo por hacer", dijo a una multitud que lo alentaba. Añadió: "Es un viaje en progreso".

 

 

 

 

 

 

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